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Existem muitas dúvidas ainda sobre a composição do leite materno e seus benefícios.

A seguir, traduzi e adaptei livremente o artigo Mistérios do Leite Materno escrito originalmente do site The Biologist com informações ricas sobre a composição do leite materno e suas vantagens para o bebê e a mãe.

Longe de ser uma mistura facilmente sintetizada de nutrientes, o leite materno contém uma infinidade de micróbios, células-tronco e moléculas biológicas que os cientistas ainda estão tentando entender. A Dra. Natalie Shenker MRSB explora o que sabemos e não sabemos sobre o leite materno.

Após 70 anos de mudança cultural no Ocidente em relação aos bebês sendo alimentados com leite artificial em mamadeiras em vez de amamentados, uma das visões prevalecentes na população em geral é que não existe diferença biologicamente entre leite materno e fórmula. O que é um engano.

Esta visão também vem de um grande número de médicos e profissionais de saúde, propagando mitos sobre questões comuns de amamentação como razões para parar de amamentar e “apenas dar fórmula”.

Por exemplo, se um medicamento deve ser prescrito e não há informações disponíveis sobre a transferência do medicamento ou seus metabolitos para o leite materno, as mulheres são freqüentemente recomendadas a parar de amamentar.

Existem uma série de medicamentos compatíveis com a amamentação, consulte aqui: Amamentação e o uso de medicamentos

Isso é contrário à realidade de que os bebês amamentados estão em menor risco de infecções, obesidade e doenças malignas hematológicas [1]. Em bebês prematuros e doentes, o leite materno é extremamente importante para prevenir infecções e enterocolites necrotizantes (NEC), uma condição intestinal catastrófica que apresenta uma taxa de mortalidade de 40%. Veja aqui: Benefícios da amamentação para prematuros

Alguns estados nos EUA proibiram o uso de fórmula em unidades de cuidados intensivos neonatais. E fizeram bem, aqui a prática também deveria ser esta: o leite artificial deveria ser usado quando os bancos de leite humano não tivessem leite suficiente e quando as mães dos bebês prematuros, após apoio e orientação, ainda assim não conseguissem ordenhar seu próprio leite.

Para as mães, os benefícios da amamentação estão bem estabelecidos. O leite materno é classificado pelo World Cancer Research Fund / American Institute for Cancer Research como protetor contra câncer de mama e ovário [2]. A amamentação por até um curto período de tempo reduz o risco em 16-24% para o câncer de mama triplo negativo, a forma mais agressiva da doença [3,4].

Veja mais sobre isto aqui: Amamentar diminui o risco de câncer de mama

Estima-se que 18% dos cânceres de ovário no Reino Unido estão ligados a mulheres que amamentaram por menos de seis meses [5]. De ​​acordo com várias meta-análises, o risco de câncer de ovário é 24-30% menor em mulheres que já amamentaram, versus aquelas que nunca fizeram isso [6].

O risco de ambos os tipos de câncer é ainda mais reduzido em mulheres com mutações genéticas de alto risco, como BRCA [1]. As mulheres que amamentam têm menor chance de desenvolver diabetes tipo 2 mais tarde na vida [7], obesidade [8] e doenças cardiovasculares, bem como uma menor probabilidade de depressão pós-natal [9].

O que sabemos sobre o leite materno que pode explicar esse impacto diversificado na saúde materna e infantil?

Composição do leite materno

O leite materno contém milhares de moléculas diferentes, fatores de crescimento, hormônios, microorganismos e células, que trabalham em conjunto para fornecer ao bebê humano todas as ferramentas necessárias para crescer e desenvolver-se normalmente. Muitos dos seus componentes foram recentemente descobertos – deixando a tentadora possibilidade de que existem mais – e as funções de muitos permanecem desconhecidas.

Carl Linnaeus, o fundador da taxonomia, originalmente usou a palavra ‘Mammalia’ (‘mamãe’ em latino para mama) para descrever animais que alimentam seus filhotes com leite. Os biólogos evolutivos estimam que o antepassado de todos os mamíferos viveu há 310 milhões de anos e extraiu o leite da sua pele para que os filhotes se alimentassem após a eclosão dos ovos. Ao longo do tempo, essas glândulas da pele evoluíram para os mamilos como forma de entregar o sistema imunológico da mãe aos recém-nascidos e protegê-los contra infecções. A comida pode ter sido um benefício secundário.

Esta proteção imunológica abrange o período vulnerável do início da vida quando o sistema imunológico imaturo não está bem desenvolvido – nos seres humanos, o sistema imunológico é pensado para ser completamente maduro apenas aos seis anos de idade.

A própria mama é uma fonte de células imunes específicas e, portanto, pode ser visto como um órgão imune, embora nunca seja listado como tal em livros de textos médicos. Uma hipótese quanto ao benefício da amamentação para as mães é que a mama também aumenta o sistema imunológico da mãe para ajudar na recuperação pós-natal.

O leite contém uma grande quantidade de células humanas e não humanas, bem como nutrientes, hormônios e outros componentes relacionados ao sistema imunológico.

Veja mais sobre isto aqui: Hormônios presentes no leite materno: o que são e por que são importantes

O leite humano evoluiu para alimentar especificamente bebês humanos. Centenas de componentes bioativos os protegem diretamente dos patógenos encontrados em seu ambiente.

Veja aqui: Amamentar é mais do que alimentar: 10 motivos que tornam leite materno alimento pra alma

Em comparação com outras espécies, uma maior proporção e diversidade de ácidos graxos sustentam o crescimento do cérebro humano (particularmente grande em comparação com o de outros mamíferos) e um microbioma extraordinariamente diverso (> 800 cepas bacterianas, em média, juntamente com fungos , parasitas e vírus) impulsiona o desenvolvimento saudável da fisiologia intestinal infantil.

A composição do microbioma do leite materno muda ao longo de meses e anos, e o trabalho está em andamento para entender o impacto que isso tem no intestino em desenvolvimento.

O leite materno contém células – e muitas delas. No leite maduro (produzido aproximadamente seis semanas após o nascimento), um único mililitro pode conter milhões de lactocitos epiteliais, células-tronco e células imunes.

O colostro, produzido nos primeiros dois a três dias após o nascimento, fornece uma dose rica em energia em apenas poucos mililitros por alimentação, mas também inclui um componente celular denso constituído predominantemente por glóbulos brancos. Destes, as células mais comuns são macrófagos específicos da mama, que podem engolir e absorver microorganismos nocivos.

Esses macrófagos também produzem lactoferrina e lisozima. O primeiro é uma proteína de ligação de ferro que ajuda o bebê a absorver e armazenar ferro. Além de ser importante no plano nutricional, isso evita o crescimento de microorganismos nocivos, como E. coli, Staphylococcus e leveduras (Candida), que precisam de ferro para sobreviver.

Veja mais sobre isto aqui: Colostro também é leite, sustenta e é conhecido como a vacina da natureza para o bebê

A lipozima é uma enzima que mata bactérias, interrompendo suas paredes celulares e também possui antivirais. Tanto a lactoferrina quanto a sua concentração no leite materno ao longo do tempo se alteram conforme os bebês tornam-se móveis e começam a explorar o meio ambiente.

A Organização Mundial da Saúde recomenda que os bebês sejam amamentados exclusivamente até seis meses de idade, com a introdução de alimentos complementares a seguir e o desmame da amamentação após a idade de dois anos.

Isto foi amplamente interpretado como leite materno sem benefícios (ou mesmo sem valor nutricional) durante o corte de seis meses. No entanto, o leite materno não só continua a proporcionar maior proteção imune à criança, mas o valor calórico aumenta à medida que a criança cresce e, portanto, se alimentam com menor freqüência [1].

Veja aqui: Até quando o leite materno tem nutrientes?

Evolutivamente, a idade do desmame natural varia entre dois e sete anos – daí o termo “dentes de leite”, que começam a cair quando as crianças tem cerca de seis ou sete anos.

Os anticorpos produzidos pela mãe, que são transferidos para o leite, bem como para as células no leite materno, são altamente direcionados contra agentes infecciosos em seu ambiente. Quando uma mãe ingere ou inala patógenos, os gânglios linfáticos nos pulmões e o intestino delgado fabricam linfócitos especialmente sensibilizados, que então migram para os seios e criam anticorpos secretores feitos sob medida contra esse patógeno.

Agentes patogênicos da mucosa são um grande assassino de crianças com menos de cinco anos, causando mais de 14 milhões de mortes por ano. A doença diarréica sozinha mata cinco milhões de crianças por ano no mundo; o risco de morrer de diarréia é reduzido em aproximadamente 20 vezes em crianças amamentadas.

O leite contém também mais de 200 tipos de açúcares conhecidos como oligossacarídeos. Embora a maioria dos oligossacarídeos tenha funções desconhecidas, alguns ajudam a bloquear os antígenos bacterianos de aderir à parede do trato gastrointestinal. Este mecanismo de bloqueio é particularmente eficaz contra Pneumococcus, uma bactéria extremamente “pegajosa” que pode causar pneumonia e sepse sistêmica.

Vinte oligosacarídeos no leite não podem ser digeridos por seres humanos, mas existem em vez disso para alimentar as bactérias “úteis” encontradas no leite materno e no intestino infantil. Essas bactérias ajudarão o bebê a formar seu próprio microbioma normal, com exclusão de danos Patógenos.

Cientistas e médicos estão começando a entender como o microbioma tem um papel importante em ajudar o intestino a desenvolver, digerir alimentos e apoiar o sistema imunológico do bebê, à medida que cresce.

De fato, o microbioma do leite materno pode ser fundamental para ajudar o intestino imaturo de um bebê muito prematuro para selar, prevenindo a colonização por bactérias patogênicas e reduzindo a probabilidade do desenvolvimento de NEC.

Veja mais sobre isto aqui: Benefícios da amamentação para prematuros

Quando novas pesquisas começam a entender a lactação, surgiram resultados mais surpreendentes. As células-tronco multipotentes foram descobertas no leite materno em 2007, com o potencial de formar um sistema ductal de mama completo que pode produzir leite. As células estaminais são transportadas para o estômago infantil, onde potencialmente podem sobreviver ao ambiente ácido.

Estudos nominais mostraram células estaminais derivadas da mãe para estar presentes no cérebro e nos rins dos bebês, criando quimeras entre as mães e seus descendentes. Nos seres humanos, ainda não sabemos se essas células são simplesmente subprodutos do aumento de 10 vezes no ciclo das células-tronco ductais durante a gravidez ou têm uma função específica.

As mães e os bebês são conhecidos por se comunicar entre si através da amamentação de múltiplos maneiras – hormonalmente através de surtos de ocitocina (o hormônio do”amor”) que criam sentimentos de bem-estar e relaxamento na mãe e estimulam o reflexo de ejeção do leite, através da exposição pele a pele e diretamente através de componentes no leite.

Bebês nascem sem ritmos diários de cortisol, que se desenvolvem nos primeiros meses de vida. Os bebês amamentados têm cinco vezes maiores níveis de receptores de cortisol do que os bebês alimentados com fórmulas, refletindo a transferência de cortisol através do leite, embora a função do cortisol neste contexto seja desconhecida – é provável que seja um importante mediador do metabolismo e que estabeleça um nível de cortisol normal para o funcionamento e ciclos de sono em lactentes.

Veja mais sobre isto aqui: Leite materno ajuda o bebê a dormir melhor

Também foi demonstrado que o início precoce da amamentação – ou seja, dentro de uma hora após o nascimento – pode ter efeitos significativos a longo prazo e o trabalho está em andamento para entender como o aleitamento materno pode modular os genes da criança.

Veja mais sobre isto aqui: Amamentação na primeira hora de vida: a melhor boas vindas ao bebê

Finalmente e mais especulativamente, estudos de ultra-som na Austrália mostraram que a saliva infantil pode ser sugada de volta para o mamilo através do efeito de vácuo criado pela boca. Embora seja apenas uma hipótese no presente, os bebês podem apenas estar enviando informações para o peito sobre quaisquer infecções para as quais foram expostas.

Eles podem até estar ordenando o que eles precisam na próxima refeição através de microRNAs, pequenas mensagens genéticas na sua saliva. O leite contém centenas de componentes bioativos, incluindo um dos microbiomes mais complexos no corpo humano.

A fisiologia normal de como cada componente individual funciona, muito menos a complexidade das interações dentro do leite humano e entre a mãe e a criança, deixa um campo amplo de sub-pesquisas aberto para investigação.

Com o advento de novos financiadores internacionais, independentemente da indústria de alimentos envolvida, há esperanças de que as sementes de um novo campo de biologia – lactologia humana – sejam plantadas.

Este rico fluido conhecido como leite materno ou leite humano, pode nos dar muitas pistas sobre a saúde humana durante a infância e como as doenças que começam na idade adulta podem ser padronizadas nos nossos primeiros dias.

Amamentação x mamadeira com leite artificial

A mensagem de saúde pública nos últimos 20 anos tem sido focada em torno da frase cativante ‘Breast is Best (amamentar é melhor)‘, agora uma abreviatura para o debate sobre o modo como nossos filhos são alimentados.

No entanto, o Reino Unido tem entre as menores taxas de aleitamento materno no mundo e, embora esta mensagem tenha aumentado as taxas de iniciação da amamentação para mais de 85%, apenas 40% dos bebês estão recebendo leite materno às seis semanas e menos de 20% aos seis meses.

A série Lancet sobre aleitamento materno [1] indicou que promover a amamentação em todo o mundo poderia proteger mais de 800 mil bebês por ano e prevenir 20 mil óbitos maternos por câncer.

O impacto sanitário da amamentação tanto para a mãe como para a criança dependem do tempo, o fato de que apenas uma em cada 200 mulheres amamentam durante um ano no Reino Unido demonstra a necessidade de maior educação pública sobre a ciência da alimentação infantil.

Dados de amamentação no Brasil

No Brasil, apesar de sermos referência na promoção e apoio ao aleitamento materno, os números ainda são baixos: menos de 70% das crianças mamaram na primeira hora de vida. Nem 50% das crianças são amamentadas exclusivamente até o sexto mês de vida. A duração média do aleitamento materno exclusivo é de 54 dias. Dados de 2009.

Referências bibliográficas:
1) Victora, C. G. et al. Breastfeeding in the 21st century: epidemiology, mechanisms, and lifelong effect. The Lancet 387(10017), 475–490 (2016).
2) World Cancer Research Fund/American Institute for Cancer Research. Continuous Update Project Findings & Reports. Accessed October 2016.
3) Parkin, D. M. et al. The fraction of cancer attributable to lifestyle and environmental factors in the UK in 2010. Summary and conclusions. Br. J. Cancer105 (S2):S77–S81 (2011).
4) Chowdhury, R. et al. Breastfeeding and maternal health outcomes: a systematic review and meta-analysis. Acta. Paediatr. 104(467), 96–113 (2015).
5) Li, D. P. et al. Breastfeeding and ovarian cancer risk: a systematic review and meta-analysis of 40 epidemiological studies (link is external). Asian. Pac. J. Cancer Prev. 15(12), 4829–4837 (2014).
6) Luan, N. N. et al. Breastfeeding and ovarian cancer risk: a meta-analysis of epidemiologic studies. Am. J .Clin. Nutr. 98(4), 1020–1031 (2013).
7) Aune, D. et al. Breastfeeding and the maternal risk of type 2 diabetes: a systematic review and dose-response meta-analysis of cohort studies. Nutr. Metab. Cardiovasc. Dis. 24, 107–115 (2014).
8) Bobrow, K. L. et al. Persistent effects of women’s parity and breastfeeding patterns on their body mass index: results from the Million Women Study. Int. J. Obes. (Lond) 37, 712–717 (2013).
9) Dias C. C. & Figueiredo, B. Breastfeeding and depression: a systematic review of the literature. J. Affect. Disord. 171, 142–154 (2015).

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